Рене Теофил Гиацинт Лаэннек родился во Франции 17 февраля 1781 года. Когда ему было шесть лет, его мать умерла от туберкулеза, и вскоре отец отослал его к своему брату. В возрасте 12 лет мальчик переехал в Нант, и там, под впечатлением от работы своего другого дяди, профессора медицинского факультета университета, он твердо решил стать врачом.